Poeira interestelar fresca descoberta na neve da Antártida



Ao examinar a neve antártica, os pesquisadores descobriram, pela primeira vez, poeira interestelar que recentemente caiu na Terra, segundo um novo estudo.

Essas descobertas podem lançar luz sobre as misteriosas nuvens interestelares que o sistema solar atravessa regularmente, disseram cientistas. Toneladas de poeira extraterrestre – criado pela passagem de cometas, colisões de asteróides e estrelas explodindo – cai na Terra diariamente. Mas os cientistas podem não encontrá-lo até muito tempo depois de ter caído e, portanto, não têm detalhes sobre as interações recentes do sistema solar com seu entorno.

Em contraste, este novo estudo analisa poeira interestelar relativamente fresca, e as descobertas podem revelar insights sobre misteriosas nuvens interestelares e sua relação com nosso sistema solar.

"Os cientistas podem usar nossos resultados para descobrir como vizinhança solar O autor principal do estudo, Dominik Knoll, um físico nuclear experimental da Universidade Nacional Australiana em Canberra, disse ao Space.com: "Sabemos algo sobre galáxias distantes e estrelas e muito sobre nosso sistema solar, mas os arredores próximos de nossa sistema solar precisa de mais investigação ".

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Para procurar amostras potencialmente intocadas de poeira interestelar, os cientistas coletaram cerca de 1.100 libras. (500 quilos) de neve antártica com menos de 20 anos de idade. Foi coletado a centenas de quilômetros da costa do continente congelado, perto da estação Kohnen da Alemanha.

Para identificar os componentes da neve, os pesquisadores trouxeram para Munique, derreteram, filtraram os sólidos, incineraram o resíduo e analisaram o padrão de luz que emitia. Eles descobriram a presença de dois raros, levemente radioativos isótopos: ferro-60 e manganês-53. (Isótopos de um elemento variam em quantos nêutrons eles possuem em seus núcleos; assim, por exemplo, o isótopo de ferro mais naturalmente abundante, o ferro-56, tem 30 nêutrons, enquanto o ferro-60 tem 34 nêutrons.)

Segundo os pesquisadores, a fonte mais provável do ferro-60 foi um Super Nova, uma explosão poderosa de uma gigantesca estrela moribunda que é brilhante o suficiente para ofuscar brevemente todas as outras estrelas em sua galáxia hospedeira. Outras formas naturais de criar ferro-60 produzem apenas um décimo. No entanto, ferro-60 e manganês-53 também podem ser produzidos quando fragmentos de átomos chamados raios cósmicos greve poeira interplanetária. No entanto, os pesquisadores descobriram uma proporção maior de ferro-60 para manganês-53 do que eles esperariam desse mecanismo.

Os pesquisadores também investigaram se o ferro-60 veio como resultado de armas nucleares ou usinas elétricas. No entanto, eles descobriram que a produção de ferro-60 e manganês-53 dessas fontes deve ser insignificante.

Assim, os cientistas concluíram que esses isótopos radioativos foram provavelmente forjados em uma supernova próxima que passou a semear. nuvens interestelares de gás e poeira. No estudo, os pesquisadores sugeriram que, à medida que o sistema solar passa por essas nuvens, essa poeira cai sobre a superfície da Terra.

Exames futuros de poeira interestelar em neve e gelo mais antigos podem lançar luz sobre as origens e a estrutura das nuvens interestelares próximas e a história de suas interações com o sistema solar, disseram os pesquisadores.

Os cientistas detalhados suas descobertas on-line 12 de agosto na revista Physical Review Letters.

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