O melhor lugar para fabricar cabos submarinos pode ser … no espaço


ZBLAN é diferente. Não é para a NASA. Descoberto na década de 1970, o ZBLAN é um material estranho e volúvel. Um tipo de vidro composto de fluoretos de metais pesados, em vez da sílica típica, possui propriedades de absorção e dispersão que podem torná-lo um bom ajuste para lasers de ponta e até cabos submarinos da Internet. Mas o material é frágil e, devido às densidades variadas de seus elementos componentes, desenvolve microcristais à medida que esfria, arruinando seu potencial. Na Terra, os produtores da ZBLAN se contentam com grandes instalações que jogam gotas de vidro derretido em várias histórias, extraindo o material em fios. Mas até agora, a microgravidade oferece o melhor ambiente para evitar as separações de densidade e evitar a cristalização dispendiosa. A Força Aérea dos EUA testou a hipótese pela primeira vez nos anos 90, usando vôos parabólicos.

A Made in Space já enviou seu laboratório ZBLAN do tamanho de um micro-ondas em lançamentos anteriores da SpaceX. Ao contrário de uma instalação de fabricação típica, onde uma máquina é carregada e recarregada com seus materiais de origem, esta faz mais viagens. Os materiais precursores são pré-carregados no laboratório; quando terminar de agitar o cabo, os astronautas enviam a máquina de volta à Terra com a fibra acabada dentro. "Tentamos respeitar a quantidade de tempo que os astronautas têm", diz Rush. “Eles tiram, conectam energia e dados e flutuam.” (No futuro, a empresa planeja estacionar uma instalação de fabricação em órbita, para que apenas o material suba e desça.) O projeto permanece na pesquisa fase, produzindo apenas pequenas quantidades de fibra, mas Rush diz que planeja lançar uma instalação maior no próximo ano que possa produzir ZBLAN suficiente para vender aos clientes.

Mesmo com altos custos de lançamento e retorno, a matemática para a fabricação orbital funciona, diz Rush. Um quilograma de material pode produzir milhares de metros de ZBLAN e cada metro é vendido por mais de US $ 100. A empresa diz que investiu milhões no desenvolvimento do ZBLAN, nenhum dos quais veio da NASA.

"Pode não dar certo", diz Rush. “E mesmo que isso aconteça, você não pode construir algo com uma base.” A Made in Space planeja lançar “quatro a seis” outras cargas úteis no próximo ano para testar outros materiais que possam se beneficiar da fabricação de microgravidade.

Para a Bridenstine, outra linha de negócios inexplorada é a produção de medicamentos. No mês passado, a NASA lançou a Aliança de Biomedicina Industrial com a Universidade de Pittsburgh. A pesquisa médica já é um componente essencial do que a ISS faz, mas a idéia, diz Bill Wagner, diretor do Instituto McGowan de Medicina Regenerativa de Pitt, é encontrar modelos de negócios que entusiasmem os investidores. Os materiais estão mais longe – o Instituto já está experimentando na ISS ligas metálicas degradáveis, úteis para os stents coronários. Há também a empolgação de que a microgravidade possa atrasar a diferenciação em células-tronco, ampliando a janela para experimentação e que os efeitos da microgravidade na velocidade da doença possam tornar a ISS um local atraente para testar drogas usando os chamados órgãos em um chip em vez de seres humanos.

Ainda assim, a comercialização de medicamentos e dispositivos exige um grande investimento – centenas de milhões de dólares para apoiar, digamos, um ensaio clínico – e a pesquisa ainda é incipiente. Wagner acha que esse tipo de dinheiro levará um tempo para ser absorvido; a aliança, diz ele, está mais no estágio de reunir idéias que podem começar a intrigar grandes investidores. "Talvez eu não faça uma grande aposta em dólar, mas gostaria de manter esse lugar na mesa", diz ele.

Hertzfeld, de George Washington, não está convencido de que os planos da NASA tenham pernas; Afinal, as tentativas de iniciar a fabricação de espaço remontam à era Reagan. Mas existem algumas razões para otimismo, diz ele. Uma é que os planos da ZBLAN envolvem a melhoria de um produto já existente no mercado na Terra, em vez de tentar gerar demanda a partir do zero. Depois, há a economia orbital nascente: empresas que já estão envolvidas no lançamento e transporte de cargas úteis para a ISS e no design de instalações e robôs. Além disso, existem oportunidades para manutenção de satélites e turismo que podem ajudar a justificar uma presença humana estável em órbita.