Morsas islandesas podem ter sido as primeiras vítimas de extinção conduzida por humanos


Não há morsas na Islândia, mas, ao mesmo tempo, havia centenas. O momento do desaparecimento das morsas sugere que a perda da população pode ser um dos primeiros exemplos conhecidos de seres humanos levando uma espécie marinha à extinção local.

O Fantasma das Morsas Passadas

Morsas costumava ser uma característica importante da vida na Islândia. Vários assentamentos e pontos de referência ao longo da costa da Islândia ainda têm nomes que se referem a morsas, e algumas das sagas medievais (as histórias das primeiras famílias de colonos da ilha) ainda os mencionam. A saga de Hrafin Sveinbjarnarson, escrita em algum momento no final dos anos 1100, conta a história de um chefe que matou uma morsa e trouxe suas presas e crânio para a Catedral de Canterbury, na Inglaterra. Mas as próprias morsas foram reduzidas a apenas alguns ossos e presas antigos.

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As morsas desapareceram antes ou depois da chegada dos nórdicos? Em outras palavras, os nórdicos mataram as morsas da Islândia ou a população morreu de causas naturais? Como a Islândia não tem morsas vivas hoje, os historiadores discutiram se os nomes de lugares se referiam a lugares onde as morsas moravam quando as pessoas chegaram ou apenas lugares onde os colonos encontraram os crânios e presas de animais mortos há muito tempo. As presas de morsa que Hrafin Sveinbjarnarson entregou à Inglaterra poderiam ter sido parte de uma próspera população de morsas islandesas, mas também poderia ter sido apenas um andarilho perdido de costas mais distantes.

Para aprender mais sobre o pináculo do passado da Islândia, a genomicista evolucionária Xenia Keighley, da Universidade de Copenhague, e seus colegas, radiocarbono, dataram e sequenciaram o DNA de 34 amostras de ossos e presas de morsas no Museu Islandês de História Natural. Os estudos de DNA também mostraram que as morsas há muito perdidas da Islândia eram um ramo distinto da família das morsas. As morsas mais antigas do museu, datadas de 5502-5332 aC, estavam relacionadas aos ancestrais da população atual de morsas do Atlântico. Amostras mais recentes, no entanto, pertenciam a um ramo mitocondrial separado da árvore genealógica da morsa, geneticamente distinto de todos os grupos conhecidos no Atlântico Norte – incluindo as morsas islandesas mais antigas.

"Eu suspeitaria que o clado mais recente represente um evento de colonização que substituiu a linhagem representada pela amostra antiga, em vez de a amostra antiga ser um ancestral direto do clade mais recente", co-autor Morten Olsen, também um genomicista evolutivo da Universidade de Copenhague, disse à Ars.

Culpe os Vikings

Então, o que aconteceu com as morsas da Islândia? Como sempre, a resposta é complexa, mas grande parte da culpa recai diretamente sobre os ombros dos nórdicos. Os colonos chegaram à Islândia e começaram a caçar morsas para o comércio de marfim europeu em um momento em que a população de morsas da Islândia já estava lutando com um ambiente instável e uma série de erupções vulcânicas.

O marfim da morsa foi uma das principais mercadorias comerciais nos mercados da Europa durante grande parte do início da Idade Média, e os nórdicos caçaram a morsa na maior parte de seu território no Atlântico Norte. De acordo com um estudo de 2018 de DNA de crânios e presas de morsas encontradas em sítios arqueológicos da Europa Ocidental, a maior parte do suprimento de marfim de morsa na Europa veio de um clado de morsa (um grupo de animais relacionados com um ancestral comum) que vive na Groenlândia, onde morava a Groenlândia. dezenas de milhares de morsas. A população muito menor de morsas da Islândia teria sido uma gota no balde em comparação, mas o comércio de marfim ainda pressionaria a pequena população da Islândia.

Quando os primeiros caçadores nórdicos os alcançaram, as morsas islandesas já estavam enfrentando desafios do período quente medieval (700 a 1100 dC). Alguns séculos de clima relativamente quente no Atlântico Norte foram úteis para os exploradores humanos, mas não tão bons para as morsas, que dependem do gelo marinho como um local para se arrastar para fora da água. E, ao mesmo tempo, os vulcões entraram em erupção várias vezes perto de alguns dos principais locais de transporte das morsas em terra. Não é de admirar que as morsas não pudessem sobreviver a tudo isso e aos vikings.

Algumas evidências sugerem que uma indústria pesqueira romana pode ter exterminado baleias cinzentas no Atlântico Norte algumas centenas de anos antes da Era Viking, mas, caso contrário, os nórdicos podem ter sido os primeiros a acabar com toda uma população de animais com fins lucrativos.

Molecular Biology and Evolution, 2019. DOI: 10.1093 / molbev / msz196 (Sobre DOIs).

Esta história apareceu originalmente na Ars Technica.


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