Microplásticos estão soprando no Ártico intocado


Bem vindo à ano da ameaça do plástico, um fluxo ininterrupto de notícias terríveis sobre como o oceano e seus organismos estão engasgando com o macroplástico, enquanto partículas de microplástico – com menos de 5 milímetros de comprimento – estão abrindo caminho para montanhas supostamente imaculadas na Europa. Parece que não há lugar seguro para a poluição por microplástico, nem mesmo para a Baía de Monterey, na Califórnia, que, de outra forma, é uma das maiores histórias de sucesso em conservação da história.

Agora há ainda um outro cálculo sobre o vício sem esperança da humanidade no plástico. Pesquisadores e cientistas cidadãos coletaram neve de duas dúzias de locais, variando de blocos de gelo remotos do Ártico (pedaços flutuantes de gelo, essencialmente) e do arquipélago norueguês Svalbard ao norte da Alemanha e aos Alpes da Baviera. Os resultados são devastadores: em suas concentrações mais altas na neve da Bavária, partículas de microplásticos foram de 150.000 por litro. Na neve do Ártico, a amostragem mais alta foi de menos de 14.000 por litro, mas talvez ainda mais horripilante em seu contexto, dado o afastamento do norte do local.

Matt Simon cobre cannabis, robôs e ciência climática para WIRED.

A grande questão é, de onde vêm essas partículas microplásticas? Os pesquisadores não conseguiram encontrar um local exato, mas consideram que as partículas estão soprando das cidades da Europa. "Snow" limpa "as partículas no ar e as derruba", diz a ecologista marinha Melanie Bergmann, do Instituto Alfred Wegener de Pesquisa Polar e Marinha, autora principal de um novo artigo Avanços da ciência. Aqui também há precedentes: trabalhos anteriores mostraram que o pólen, que é aproximadamente do mesmo tamanho que essas partículas de microplástico, também viaja grandes distâncias para o norte no Ártico.

Os tipos de plásticos que Bergmann e seus colegas descobriram podem dar algumas pistas sobre suas origens – um monte de verniz de borracha e polímero em particular. "Isso nos surpreendeu, porque como as partículas de verniz fazem no ar e tão ao norte?" Bergmann pergunta. Os navios são revestidos com verniz para afastar os organismos incrustantes, mas se eles estivessem vindo deles, você esperaria que as partículas aparecessem na água, e não em amostras de neve. “Mas então na terra você tem todos os carros basicamente pintados com verniz, que geralmente contém polímero. Muitos edifícios hoje em dia também são pintados com verniz. As plataformas offshore têm isso, por isso é bastante difundido ”.

Além disso, quase todo o plástico que os pesquisadores pensam entrarem no ambiente desaparece. "No momento, essa é uma grande questão neste campo de pesquisa", diz Bergmann. “Onde está todo o plástico? Porque estima-se que 8 milhões de toneladas de plástico estão sendo transportadas para o oceano a cada ano, e nós encontramos apenas 1% disso. ”

Um pouco de cautela com esta pesquisa: os cientistas descobriram um pouco de variabilidade nas concentrações de partículas de microplástico que encontraram nas amostras de neve. Assim, aquela amostra da Bavária que registrou 150.000 partículas, elas tomaram perto de uma estrada – as outras duas amostras da Bavária estavam mais perto de 5.000 partículas. E a amostra de gelo de 14.000 partículas está em contraste com as outras amostras de blocos de gelo, que registraram muito poucas ou até zero partículas. Isso aumenta o espectro de contaminação por seu equipamento de amostragem – embora os pesquisadores argumentem que nenhum desses equipamentos continha verniz, o principal polímero encontrado nas amostras de neve.

O fator complicador aqui pode não ser metodológico, mas temporal. Os pesquisadores não sabem quando essas partículas caem na neve, então algumas áreas podem ser amaldiçoadas com certos eventos de vento que depositam uma infinidade de microplásticos. "Temos muitas incertezas com os plásticos atmosféricos porque não sabemos como eles se comportam na atmosfera", diz Steve Allen, cientista de poluição ambiental da Universidade de Strathclyde, que não participou desse novo trabalho. “Pode ser um fluxo proveniente de um padrão climático particular e não foi observado. Portanto, é perfeitamente possível que eles estejam corretos, que esses números estejam certos ”.

Além disso, o jornal não se concentrou no cor das partículas. Isto é importante do ponto de vista toxicológico, diz o químico analítico da Universidade de Aveiro, João Pinto da Costa, porque alguns organismos ingerem microplásticos devido à sua cor, confundindo-os com presas. Mas também há um impacto climático potencial aqui. "Se a neve branca fica contaminada com materiais coloridos, isso pode afetar o grau de reflexão da luz e, a longo prazo, contribuir para a mudança climática também", acrescenta.

Este trabalho baseia-se em pesquisas preocupantes da cientista da Universidade de Strathclyde, Deonie Allen (esposa de Steve Allen), que encontrou microplásticos nos Pireneus franceses. "Se é para chegar ao Ártico, então não há lugar algum no Hemisfério Norte que você possa logicamente dizer: 'Bem, eu duvido que esteja aqui'", diz Deonie Allen. "Não há nenhuma razão lógica para não chegar lá."

O efeito que todo esse plástico está tendo é em grande parte desconhecido. Há pouquíssimos dados sobre como os microplásticos podem estar afetando organismos e até mesmo ecossistemas inteiros. É difícil fazer estudos controlados sobre microplásticos no oceano – você não pode simplesmente jogar o material no mar e observar o que acontece. Mesmo que isso fosse ético, você teria dificuldade em encontrar um pouco de oceano que não seja dosado com microplástico para agir como seu controle.

"Estima-se que 8 milhões de toneladas de plástico estão sendo transportadas para o oceano todos os anos, e nós encontramos apenas 1% disso." – ecologista marinha Melanie Bergmann

No laboratório, os pesquisadores podem expor organismos a microplásticos, com certeza, e mostrar, por exemplo, como os produtos químicos lixiviados do plástico podem inibir o crescimento das bactérias que sequestram o CO2 e bombear oxigênio para a atmosfera. “Mas eles usam concentrações muito altas para poder mostrar mecanismos onde as coisas se acumulam nos organismos”, diz Bergmann, o principal autor do novo artigo. "Felizmente ainda não atingimos essas concentrações realmente altas no Ártico". Vale a pena notar, no Canadá, que os pesquisadores poderão em breve começar a usar lagos remotos para fazer estudos de poluição em microplásticos, o que poderia fornecer informações essenciais sobre como coisas podem estar afetando os ecossistemas.

Precisamos desses dados e precisamos disso rapidamente. Metade dos plásticos já produzidos foram feitos nos últimos 15 anos, e essa mania de plástico não mostra sinais de diminuir. Isso pode ter sérias implicações para a saúde humana (afinal, estamos respirando e ingerindo prontamente as partículas), sem mencionar a saúde de um planeta inteiro envenenado com microplástico.

"Estamos loucamente tentando descobrir o que é seguro, o quanto o ambiente pode suportar", diz Steve Allen. "Mas, na realidade, provavelmente chegaremos a isso antes que saibamos o que é."


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