A mudança climática está trazendo enchentes épicas para o Centro-Oeste


Tempestades ferozes amarradas através dos EUA centrais esta semana, desencadeando centenas de tornados poderosos que esculpiram um caminho de destruição por partes do Missouri e Oklahoma quarta-feira à noite, e deixou pelo menos três mortos. Enquanto o pior dos ventos violentos já passou, a região agora está se preparando para inundações maciças, após a quantidade recorde de chuva trazida pelo sistema de clima severo e com mais esperadas durante o fim de semana. E vem nos calcanhares dos 12 meses mais chuvosos que os EUA viram desde que a manutenção de registros começou em 1895.

Isso é de acordo com a Administração Oceânica e Atmosférica Nacional, que no início deste ano previu que dois terços dos estados nas 48 mais baixas arriscariam grandes ou moderadas inundações entre março e maio. "Esta é uma estação de inundação potencialmente sem precedentes, com mais de 200 milhões de pessoas em risco de inundação em suas comunidades", disse Ed Clark, diretor do Centro Nacional da Água da NOAA, no relatório de previsão da primavera da agência.

Até agora, é comprovadamente presciente – com rios de Dakota do Norte, leste a Ohio e sul, até a Louisiana, todos transbordando nos últimos meses. Os danos a residências, empresas e fazendas provavelmente subirão para centenas de milhões de dólares.

Megan Molteni cobre tecnologia genética, medicina e tubarões para WIRED.

Os cientistas dizem que é muito cedo para dizer em que medida esta temporada de tempestades particularmente implacável é o resultado da mudança climática induzida pelo homem. Mas eles concordam que o aumento da temperatura permite que a atmosfera retenha mais umidade – cerca de 7% a mais para cada aumento de 1 grau em Celsius – que produz mais precipitação e tem alimentado um padrão de eventos climáticos mais extremos nos EUA. E talvez mais do que qualquer outra parte do país, o Centro-Oeste teve sua capacidade de armazenar o excesso de água prejudicado por empreendimentos humanos.

Nós tendemos a nos concentrar em como as cidades litorâneas, com suas vastas milhas de calçamento e pegadas de chuva, transformam furacões e rios atmosféricos em inundações repentinas e mortais. Ou como eles serão inundados primeiro pelo aumento do nível do mar. Os cientistas também concentraram seus esforços em entender como as bacias hidrográficas ocidentais, com seus ciclos de umidade, responderão a um mundo mais quente. Mas a mudança climática também trará mais umidade para as partes médias do país e, após décadas de drenar áreas úmidas e derrubar florestas para uso agrícola, essas mudanças no tempo, tipo e quantidade de precipitação cairão em um sistema já profundamente alterado. maneiras que tornam as inundações muito mais prováveis.

Em 2015, pesquisadores da Universidade de Iowa analisaram registros históricos de altas de mais de 700 estações de bitola em todo o Meio-Oeste. Sua análise, relatada em Natureza, descobriram que entre 1962 e 2011, a magnitude dos eventos de inundação não mudou muito. Em um terço dos locais, no entanto, o número de inundações estava tendendo significativamente para cima.

Um trabalho mais recente, publicado em fevereiro por cientistas da Universidade de Notre Dame, mostra que as inundações não estão apenas se tornando mais freqüentes – elas também se tornarão mais poderosas no futuro. Usando um método estatístico para misturar dados de modelos climáticos globais com informações locais, os pesquisadores previram que a severidade de eventos hidrológicos extremos, as chamadas inundações de 100 anos, atingindo 20 bacias hidrográficas na região do Meio-Oeste e dos Grandes Lagos, aumentará tanto quanto 30 por cento até o final do século. A abordagem, chamada de “downscaling”, foi usada para analisar a dinâmica hidrológica em outras partes do país antes, mas nunca foi aplicada ao Centro-Oeste. "O que estamos vendo é que o passado não é um bom indicador do futuro", diz o principal autor do estudo, Kyuhyun Byun. "Especialmente quando se trata de eventos climáticos extremos."

No caso de Byun, a evidência é tanto em suas simulações de computador quanto em seu próprio quintal encharcado. Em South Bend, Indiana, onde a Notre Dame está localizada, a cidade ainda está se recuperando de um dilúvio bíblico consecutivo – uma enchente de 500 anos na última primavera precedida por uma enchente de 1.000 anos em 2016 que quebrou todos os recordes históricos. O prefeito de Bender do Sul, Pete Buttigieg, fez referência à série de desastres climáticos extremos na campanha presidencial, ligando-os à mudança climática. "Isso não está acontecendo apenas no Pólo Norte, está acontecendo em comunidades como a minha", disse ele Late Show anfitrião Stephen Colbert em fevereiro. "Isso é uma emergência."

Além de todos os danos a residências, empresas e infraestrutura municipal, as enchentes cada vez mais freqüentes no Centro-Oeste teriam um enorme impacto sobre a capacidade do país de produzir alimentos. Os campos úmidos dificultam o trabalho dos agricultores em operar máquinas grandes e pesadas sem ficarem presos. E as mudas lutam para desenvolver sistemas radiculares quando há muita umidade no solo.

O clima úmido e a incerteza sobre a guerra comercial do presidente Trump se combinaram este ano para manter os agricultores fora de seus campos. De acordo com o último relatório de progresso de safra do Departamento de Agricultura dos EUA, os agricultores plantaram apenas 49% de seus hectares de milho para 2019, quase metade do valor que costumam calcular na média nesta época do ano. As plantações de soja caíram para apenas 19% dos acres, em comparação com a média de 47%. Em Illinois, que é o segundo maior produtor de milho e soja, o solo está tão saturado que os níveis de umidade estão se aproximando do percentil 99 em todo o estado. O fazendeiro plantou apenas 24% de acres de milho e 11% de soja. Solos de primavera super-encharcados, campos sem plantação, rios em ascensão, barcaças descontroladas – é muito provável que a mudança climática se pareça para o meio do país.


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